Le château du Wawel à Cracovie, une visite aux multiples facettes


Pendant mon séjour en Pologne, j’ai décidé d’aller visiter le château du Wawel à Cracovie. Des touristes norvégiennes rencontrées dans les mines de sel de Wieliczka m’avaient dit quelques jours plus tôt qu’elles n’avaient pas pu rentrer dans le château du Wawel tant la file d’attente était impressionnante. Tenant compte de cette sage remarque, j’ai décidé d’y aller dès l’ouverture !

Le château de Cracovie fait partie des lieux d’intérêt incontournables de la ville, il est donc très prisé et le week-end, il faut visiblement s’armer de patience pour y accéder. En semaine et à l’ouverture, la situation était bien différente et j’ai pu accéder très rapidement au guichet.

Château du Wawel à Cracovie
Château du Wawel à Cracovie

Le château du Wawel, une visite compliquée ?

La visite du château du Wawel me faisait un peu peur car j’avais lu des commentaires catastrophiques sur le web de la part des internautes concernant l’organisation des lieux.

Accéder au château ressemblait à un casse-tête chinois : impossible de tout visiter d’un coup, il fallait apparemment réserver chaque « bout » de visite indépendamment, certaines parties étant accessibles en visite libre et d’autres avec un guide… ou alors en visite libre mais à un horaire imposé !

Je m’attendais donc à un véritable parcours du combattant… et en réalité, c’est plutôt simple !

Choisir son programme de visite

Le château est « découpé » en plusieurs zones. 5 zones sont des expositions permanentes, accessibles toute l’année :

  • Les appartements royaux (Royal Private Apartments).
  • Les joyaux de la Couronne et l’armurerie (Crown Treasury and Armoury).
  • L’exposition d’Art Oriental (Oriental Art).
  • Le Wawel Perdu, une exposition axée sur l’histoire et l’archéologie de la colline (The Lost Wawel).
  • Les salles de réception d’Etat (State Rooms).

En plus de ces 5 expositions permanentes, il y a 3 expositions ouvertes seulement une partie de l’année :

  • Dragon’s Den – Une petite grotte où l’on vous racontera la légende du dragon du Wawel.
  • Sandomierska Tower – Une tour qui surplombe les alentours.
  • Une visite guidée en extérieur, axée autour de l’architecture et des jardins du château de Cracovie (Wawel Architecture and Gardens).

Et en plus de tout ça, il y a une cathédrale à l’intérieur même de l’enceinte du château du Wawel !

On peut entrer librement dans le château pour admirer les cours et l’architecture… mais ensuite, si vous voulez visiter la cathédrale et/ou une ou plusieurs exposition(s), vous pouvez composer votre programme à la carte !

La billetterie du château du Wawel

Ce que je vous conseille, c’est de lire le descriptif de chaque zone sur le site du château du Wawel et d’identifier à l’avance ce qui vous attire le plus. Par exemple, pour ma part, j’avais choisi de visiter les « State Rooms » et les « Royal Private Apartments » ainsi que la cathédrale.

Quand vous arrivez au château, il y a deux billetteries séparées :

  • La billetterie du château pour toutes les expositions. Au-dessus des guichets, un compteur vous indique le nombre de places restantes pour chaque visite sur la journée en cours. Vous dites simplement à la personne de l’accueil quelles expositions vous voulez visiter, elle les coche sur une petite carte et indique les horaires où vous devez vous présenter à chaque visite. Si vous parlez anglais, il y a beaucoup plus de choix au niveau des horaires pour ce qui est des visites guidées.
  • La billetterie de la cathédrale, qui se trouve en face de l’entrée du monument.

Entre deux visites « en intérieur », vous pouvez en profiter pour vous promener dans l’enceinte du château ou pour grignoter dans la brasserie du Wawel, avec sa terrasse qui donne sur la grande cour et la cathédrale. L’avantage, c’est que la terrasse est protégée par de grands parasols donc qu’il fasse beau ou qu’il pleuve, on peut en profiter pleinement !

Le château du Wawel à Cracovie et sa cathédrale
Le château du Wawel à Cracovie et sa cathédrale

L’histoire du château du Wawel

La colline du Wawel, sur laquelle le château de Cracovie est construit, a très tôt été peuplée et la première « version » de la cathédrale du Wawel aurait été construite dès le 11e siècle pour devenir le siège de l’évêché.

Au fil des siècles, différentes parties du château se sont ajoutées, fruit de constructions successives. Le clocher de droite de la cathédrale sur cette photo (Silver Bell Tower) date par exemple du 12e siècle :

La cathédrale du Wawel face à l'entrée
La cathédrale du Wawel face à l’entrée

La tour Sandomierska, comme de nombreuses autres tours et les remparts, date du 14e siècle :

Tour Sandomierska, château du Wawel
Tour Sandomierska, château du Wawel

La superbe cour intérieure Sigismond I Stary date de la Renaissance :

Cour Sigismond Le Vieux au château de Cracovie
Cour Sigismond Le Vieux au château de Cracovie

A partir du 17ème siècle, le château du Wawel a connu une période plus trouble car le siège du pouvoir a été transféré à Varsovie. Le château a changé de mains en permanence au gré des multiples péripéties politiques de la Pologne : tour à tour aux mains des Autrichiens, de la Pologne indépendante, des Allemands, le Wawel a été pillé et dégradé.

Aujourd’hui, le château de Cracovie a retrouvé une existence beaucoup plus calme… mais il reste des traces de ce passé tourmenté !

La légende du dragon du Wawel

Le château Wawel est associé à une grande légende, qui explique pourquoi vous verrez beaucoup de dragons si vous visitez Cracovie ! La légende remonte à au moins 8 siècles.

Pendant le règne du Roi Krakus, un dragon établit soudain ses quartiers dans une grotte installée dans la colline du Wawel. Il réclamait de la viande chaque semaine et s’il n’obtenait pas satisfaction, il dévorait des Hommes.

Krakus étant Roi, il ne pouvait pas rester les bras croisés et décida de monter un stratagème avec l’aide de ses deux fils, Lech et Krakus (junior !). Ils créèrent un faux animal rempli de soufre à partir d’une peau de bête… et quand le dragon voulut le dévorer, il en mourut.

Le problème, c’est que les deux frères se mirent à se disputer. Qui aurait l’honneur d’être reconnu comme « celui qui a vaincu le dragon » ? Aucun ne voulait céder du terrain ! Lech finit par assassiner Krakus (junior) et prétendit que le dragon avait eu sa peau.

Quand Lech devint Roi à la mort de son père, la vérité finit par éclater et il fut chassé du pays pour ce fratricide. La ville prit le nom de « Krakow » (Cracovie) en l’honneur du frère martyr.

Mais laissons les dragons de côté…

Direction les State Rooms !

Pour ma part, ma visite du château du Wawel a commencé par les State Rooms (appartements d’Etat), des pièces qui servaient aux réceptions d’Etat. On passe une véritable inspection de sécurité avant de pénétrer dans les lieux (détecteur de métaux, passage du sac aux rayons X), les photos sont interdites et on ne peut évidemment rien toucher dans le musée.

Un touriste allemand a eu le malheur d’essayer d’ouvrir un banc-coffre non loin de l’entrée, il s’est fait hurler dessus par le personnel du musée et par son guide… et les hurlements en allemand, ça impressionne ;)

Ce petit épisode passé, j’ai pu commencer la visite, qui est libre. C’est une succession de salles riches en mobilier, tableaux, vieux « poêles/fours » utilisés pour le chauffage des pièces et beaucoup de tapisseries datant pour la plupart des 16e et 17e siècles.

Intérieur du château du Wawel à Cracovie
Intérieur du château du Wawel à Cracovie (Sala Senatorska) – Photo © Wawel

Au départ, connaissant mal l’histoire du château, je ne comprenais pas pourquoi tous ces objets et œuvres avaient une provenance différente.

Je l’ai compris lors de la visite des appartements royaux un peu plus tard dans la matinée : la Pologne en tant que telle existe finalement depuis peu car le pays a toujours été en proie à des guerres territoriales, victime d’invasions de la part de ses voisins… Le château a été presque entièrement détruit et a fait l’objet d’une restauration majeure dans l’entre-deux-guerres.

Les sols, autrefois en bois, ont été remplacés par du marbre car autour des années 1930, l’objectif clairement affiché était de faire venir des touristes donc il fallait un matériau résistant. Les fenêtres et les portes ont été changées. On a aussi profité de l’occasion pour importer du mobilier d’un peu partout en Europe, sans compter les legs !

Par exemple, la plupart des tapisseries du château du Wawel proviennent de Belgique où il y avait une vraie tradition en la matière chez les Flamands.

Intérieur du château du Wawel à Cracovie
Intérieur du château du Wawel à Cracovie – Photo © Wawel

Cette histoire explique à la fois que l’architecture du château de Cracovie soit un vrai patchwork d’époques… et que le contenu soit lui aussi un véritable assemblage de cultures européennes !

Parmi les éléments de cette visite qui m’ont le plus marquée, un plafond étonnant, à caisson, recouvert d’une trentaine de visages en relief, j’ai eu l’impression de me trouver dans la Demeure du Noir et Blanc de Game Of Thrones ! Il a été créé au 16e siècle.

De manière générale, les plafonds sont splendides et ont souvent donné leur nom aux salles de ces appartements d’Etat.

La dernière salle, avec des tapisseries représentant toute l’histoire de l’arche de Noé, était aussi très impressionnante par ses dimensions !

Intérieur du château du Wawel à CracovieIntérieur du château du Wawel à Cracovie
Intérieur du château du Wawel à Cracovie – Photo © Wawel

En route pour la cathédrale du Wawel !

J’avais environ 1h15 devant moi avant ma seconde visite de la journée, celle des appartements royaux… donc j’en ai profité pour aller visiter la cathédrale du Wawel (de son nom complet « basilique-cathédrale Saints-Stanislas-et-Venceslas de Cracovie », à vos souhaits !).

La cathédrale étant située dans une autre cour que celle où je me trouvais, j’ai pu profiter du trajet pour découvrir un peu mieux l’architecture du Wawel.

Remparts sur la colline du Wawel
Remparts sur la colline du Wawel

Le château du Wawel est vraiment un très beau lieu à explorer même si, très clairement, c’est LE lieu touristique de Cracovie par excellence. On croise des groupes de touristes à la pelle, des jeunes, des vieux, des scolaires, des tour operators…

Comme le château est immense, on en profite sans trop se marcher dessus. Il faut reconnaître qu’il y a néanmoins tous les désagréments du tourisme de masse : les gens qui te bousculent pour faire leur selfie (peut-être que la cathédrale ne sera plus là dans 17 secondes, qui sait ?), le guide qui te braille dans les oreilles pour rassembler ses ouailles, le fait de devoir attendre dans une salle que le groupe précédent de la visite guidée l’ait quittée…

Mais la beauté du château du Wawel fait relativiser les choses. Bien que l’on soit au mois d’octobre, les extérieurs étaient très fleuris, le dôme doré de la cathédrale étincelant…

La cathédrale du Wawel
La cathédrale du Wawel

A côté de la cathédrale, on trouve une petite place dédiée à Jean-Paul II, avec une sculpture très réaliste.

L’ancien pape avait toujours adoré la cathédrale du Wawel : c’est là qu’il avait célébré sa première messe en tant que prêtre, en 1946, à la mémoire de sa mère (morte quand il avait 8 ans), de son père (décédé quand il avait 21 ans) et de son frère (lui aussi décédé très tôt). C’est aussi là que Jean-Paul II a été nommé archevêque puis cardinal. Une fois pape, il a rendu de nombreuses visites à la Cathédrale.

Jean-Paul II est une figure très appréciée en Pologne. Ça ne tient pas seulement à son statut d’enfant du pays mais sans doute aussi à un attachement plus profond des Polonais à la religion catholique. On trouve dans le pays plein de chapelles qui lui sont dédiées, des boutiques et des lieux de recueillement.

Cour dédiée à Jean-Paul II, château du Wawel
Cour dédiée à Jean-Paul II, château du Wawel

La cathédrale du Wawel se visite assez rapidement. On peut y entrer librement mais si vous voulez accéder au clocher, à la crypte et aux expositions, il faut acheter un billet face à l’entrée de l’édifice.

Elle n’a rien à voir, en termes de splendeur, avec la basilique Sainte-Marie de Cracovie. Les photos ne sont pas autorisées dans la nef : encore une fois, la Pologne est un pays très catholique et tout est fait pour que les gens désireux de prier ne soient pas trop dérangés par les touristes.

La cathédrale est devenue au fil des siècles le lieu où reposent les présidents et Rois de Pologne. On peut y voir de nombreux objets liés au couronnement, à la papauté et des cadeaux adressés à la cathédrale.

Je n’ai pas apprécié la première partie de la visite, autour de la nef : trop de monde… et beaucoup d’irrespect de la part de certains touristes. Un adolescent qui visitait la cathédrale avec sa classe s’est « amusé » à souffler tous les cierges qui étaient allumés dans l’église… et personne parmi les encadrants de son groupe ne lui a dit quoi que ce soit (bien qu’ils aient vu son geste).

En revanche, j’ai beaucoup apprécié la deuxième partie de la visite : elle consiste à monter dans un clocher de la cathédrale. Imaginez des escaliers en bois très étroits, assez raides, qui se fraient un chemin au milieu d’une charpente monumentale. On passe par d’étroites ouvertures entre les poutres, il y a des cloches suspendues…

Dans le clocher de la cathédrale du Wawel
Dans le clocher de la cathédrale du Wawel

Cette tour, l’une des trois de la cathédrale du Wawel, était initialement une tour de défense, convertie en clocher au 15e siècle. On a l’impression d’être un enfant jouant dans un grenier d’un genre unique ! Les escaliers sont tellement étroits qu’on ne peut même pas s’y croiser.

On finit par arriver dans une salle lumineuse, avec une ouverture grillagée qui offre une jolie vue sur les toits de Cracovie, même si la météo était maussade lors de ma visite ! Les photos sont autorisées dans cette partie de la cathédrale du Wawel.

C’est aussi là que se trouve l’énorme Sigismund Bell (cloche de Sigismond), une cloche en bronze créé par un artisan de Nuremberg en 1520 sur commande du roi Sigismond Ier le Vieux. Il a fallu rehausser le clocher pour qu’il puisse accueillir la cloche !

C’est un sacré gros bébé : 12600 kilos de cloche !

La cloche Sigismond
La cloche Sigismond

Les appartements royaux du château de Cracovie

Hop, c’est l’heure de la visite suivante… et cette fois-ci, il s’agit d’une visite guidée des appartements royaux du château du Wawel ! En effet, le château a longtemps été une résidence royale avant que le pouvoir ne soit transféré à Varsovie.

Pendant l’Occupation de la Pologne par les nazis, le gouverneur général Hans Frank (condamné à mort au procès de Nuremberg) y avait aussi établi ses quartiers.

La visite des appartements royaux a dégénéré en vrai fou rire avec quelques touristes rencontrés sur place. En effet, la guide était pour le moins étrange :) On avait l’impression qu’elle avait appris son texte par cœur en anglais et qu’elle récitait.

En prononçant absolument TOUT sur le même ton, qu’elle raconte une anecdote, qu’elle donne une information (« Attention à la marche », « On va passer dans la salle suivante »). Pas une seule intonation ^^ Même son « au revoir et merci » était sur le même ton que le reste de la visite. Résultat : un fou rire communicatif (discret tout de même, restons polis !).

Là encore, les appartements étaient très riches en mobilier, tapisseries et peintures.

Une partie était destinée aux invités du Roi, une autre aux serviteurs du Roi tandis que le Roi en question logeait dans les tours royales. On peut visiter la chambre, avec son téléphone à l’ancienne (« l’arrière-arrière-grand-père de votre smartphone » dixit la guide) ; la salle de bain et sa baignoire très profonde, du marbre de Carrare partout…

Les choix décoratifs sont très différents d’une salle à l’autre : baroque, classique, style Renaissance…

On apprend au passage que les serviteurs du Roi passaient la majeure partie de leur temps à attendre les ordres du Roi puis à galoper dans le château de Cracovie pour les exécuter. Pour tuer le temps, ils mangeaient copieusement et possédaient des jeux. Nous avons notamment vu une très belle boîte de jeu en marqueterie pour jouer au backgammon (le « trik-trak » en polonais).

Autre anecdote : la plupart des gens dormaient presque assis dans les lits que l’on voit, car une vieille superstition disait qu’on risquait la mort subite en dormant allongé. Au passage, on buvait beaucoup et tout le temps ; il y avait dans presque chaque pièce des contenants pour refroidir le vin !

Parmi les autres choses qui m’ont amusée, une table servant à vérifier la monnaie : les banquiers s’y installaient, avec un pot métallique sur la table. Ils y jetaient les pièces et savaient reconnaître au bruit si le métal était authentique ou pas !

La plupart des pièces étaient pourvues de constructions à mi-chemin entre le poêle et le four. On les alimentait avec du charbon que l’on montait dans le château depuis la cour intérieure.

Bilan de ma visite du château du Wawel

J’ai choisi de ne pas visiter les autres expositions du château. On m’en avait déconseillé certaines en me disant qu’elles ne valaient pas le coup (comme la grotte du dragon), les expositions temporaires n’étaient plus accessibles en octobre et d’autres ne m’attiraient pas. J’ai donc passé simplement une demi-journée au château de Cracovie mais si vous voulez tout voir, on peut très facilement y rester une journée entière !

Si je retourne un jour sur place, j’en profiterai peut-être pour poursuivre la visite !

Le château m’a laissé un souvenir mitigé : j’ai adoré les extérieurs, l’architecture très riche avec des styles très différents d’un lieu à l’autre, la possibilité de monter dans la cathédrale… J’ai moins aimé l’attitude de certains touristes (hélas classique pour un lieu si fréquenté) et le côté un peu « old school » des visites.

Quelques infos pratiques sur le château pour conclure cet article

La colline du Wawel est accessible dès 6h du matin. La billetterie ouvre autour de 9h, il y a deux guichets : l’un au niveau du « Visitor Centre » dans la grande cour du château (celui où je suis allée) et un deuxième ouvert seulement pendant la belle saison, au niveau de la rue Kanonicza en allant vers le château.

Les visites guidées se déroulent entre 9h et 17h en règle générale, il peut y avoir des changements certains jours ou à certaines saisons donc je vous conseille de vérifier sur le site web en amont.

Beaucoup d’expositions sont fermées le lundi… En été, certaines ouvrent le lundi matin à titre exceptionnel (Joyaux de la Couronne & Armurerie + Wawel Perdu).

Vue depuis la Cathédrale du Wawel
Vue depuis la Cathédrale du Wawel

Si vous avez besoin d’aller aux toilettes, je vous conseille les toilettes du Visitor Centre et pas celles qui se trouvent dans la cour du fond du château car c’est là que vont tous les groupes qui attendent l’heure de leur visite.

Si vous voulez profiter d’une jolie vue du château de Cracovie pour vos photos, deux spots à connaître :

  • Traversez la Vistule par le pont Grunwaldzki et descendez sur la droite, au bord de l’eau.
  • Allez sur le pont Debnicki, super vue garantie et assez magique la nuit !

C’est amusant mais plus l’on voyage, plus notre esprit établit des liens entre les différentes villes que l’on découvre. Par exemple, l’université de Cracovie est la deuxième plus ancienne d’Europe après celle de Prague (ville que j’ai visitée deux mois plus tard) ; le peintre de la cour de Sigismond au Wawel était Hans Dürer, le petit frère d’Albrecht Dürer dont j’ai vu la tombe à Nuremberg… et j’ai récemment échangé à Paris avec Philippe Lemberg, auteur d’un livre sur la Seconde Guerre Mondiale qui parlait à la fois de Cracovie et de Nuremberg…

Je crois que ça illustre toute la richesse du voyage ! J’ai moi-même du mal à imaginer que je détestais l’histoire à l’école alors qu’aujourd’hui, je prends plaisir à acquérir au moins quelques connaissances de base sur les lieux que je visite. C’est une façon très ludique de se cultiver !

J’espère que cet article vous donnera un coup de pouce si vous prévoyez une visite du château du Wawel ! N’hésitez pas à raconter votre expérience si vous y allez.

Thèmes : Cracovie Pologne 

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