Tunnel sous la Manche : informations et petits secrets


Vous êtes nombreux à venir consulter mon guide de voyage à Londres… et à vous poser des questions au sujet du Tunnel sous la Manche que nos voisins anglais appellent le « Channel Tunnel ». J’ai donc décidé de lui dédier un article, plein de petites informations et de secrets sur sa création.

A lire aussiAller à Londres en passant par le Tunnel sous la Manche (informations pratiques).

Le Tunnel sous la Manche côté français, à Coquelles
Le Tunnel sous la Manche côté français, à Coquelles – Photo © Florian Fèvre

En réalité, LE Tunnel sous la Manche n’existe pas

Combien y a-t-il de tunnels sous la Manche ? Un seul ? Faux ! En réalité, le Tunnel sous la Manche se compose de trois tunnels : ceux qui sont situés sur les côtés permettent le passage des trains, dans un sens et dans l’autre ; le tunnel du milieu est quant à lui fermé au public, c’est un tunnel de service.

Le grand public ne conduit pas dans le Tunnel sous la Manche : quand vous l’empruntez, vous êtes soit à bord d’un train (si vous voyagez en Eurostar, le train traverse le Tunnel pendant le voyage), soit à bord d’une navette conçue spécialement pour transporter des véhicules dans le Tunnel. Vous y entrez, en voiture ou en moto par exemple puis vous restez à l’arrêt, moteur éteint, pendant toute la traversée.

Ces tunnels sont plutôt étroits : 7.6 mètres de diamètre pour les tunnels ferroviaires et 4.8 mètres de diamètre pour le tunnel de service. Le tunnel a été conçu comme ça pour que les navettes ne puissent pas se renverser si elles venaient à dérailler.

Entrée d'une voiture dans le Shuttle
Entrée d’une voiture dans le Shuttle. Photo © Ministère des Affaires Étrangères Français

Qu’y a-t-il dans le tunnel de service ?

Le tunnel de service a plusieurs rôles :

  • Il permet de faire circuler des véhicules créés spécialement pour ce tunnel : ils servent à transporter le personnel qui assure les opérations de maintenance et peut aussi permettre aux secours d’accéder rapidement à n’importe quel point du tunnel en cas d’urgence.
  • Il communique avec les tunnels ferroviaires : si un incident devait survenir, exigeant l’évacuation des passagers, le tunnel de service servirait alors d’issue de secours. C’est déjà arrivé, en 1996, quand une navette transportant des poids-lourds a pris feu. Plus récemment, en 2014, 382 personnes ont dû être évacuées d’une navette suite à une panne électrique. Il y a un accès tous les 375 mètres entre les tunnels où passent les trains et le tunnel de service.
  • Il permet de ventiler les tunnels ferroviaires : le passage des nombreux trains influe sur la température des tunnels. Pour la réguler, il y a non seulement des canalisations d’eau froide sur toute la longueur des tunnels mais aussi un système de ventilation qui distribue de l’air froid depuis le tunnel de service vers les tunnels ferroviaires. Ce système ne fonctionne que dans un sens, de telle sorte que le tunnel de service resterait protégé des fumées toxiques si un incendie se produisait dans une navette.
  • Il a servi de lieu de tournage : Eurotunnel n’a accordé qu’une seule autorisation de tournage jusqu’à maintenant, à la série Tunnel avec Stephen Dillane et Clémence Poésy. Elle met en scène la coopération entre les polices française et anglaise suite à la découverte d’un corps dans le Tunnel sous la Manche.

Longueur du Tunnel sous la Manche

Le Tunnel sous la Manche fait 50.5 kilomètres de long, dont 38 kilomètres se trouvent sous la mer. Ce chiffre fait de lui le tunnel sous-marin le plus long du monde (devançant d’assez loin le tunnel du Seikan, au Japon, avec ses 23.3 kilomètres sous la mer).

Que les voyageurs inquiets se rassurent, la traversée du Tunnel sous la Manche est plutôt rapide : la durée du trajet n’est que d’une vingtaine de minutes en Eurostar. Et si vous êtes en voiture, il faut compter environ 35 minutes (les navettes sur lesquelles les voitures voyagent circulent à une vitesse pouvant atteindre 160 km/h).

Chiffres foufous

Adeptes des châteaux de sable, creusez encore ! Vous aurez du mal à battre le record du Tunnel sous la Manche : il a fallu extraire 7 millions de mètres cube de terre pour le creuser, c’est à peu près deux fois et demi le volume du Stade de France. La construction a parfois mobilisé jusqu’à 13 000 personnes en même temps ! Il a aussi fallu 11 machines pour creuser, chacune pesant 12000 tonnes environ, soient 2400 éléphants.

Chaque pays creusait de son côté… et comme les Anglais ont creusé plus vite que les Français, la « rencontre » ne s’est pas effectuée tout à fait au milieu du tunnel. La première poignée de main entre les deux côtés a été échangée le 1er décembre 1990. Il faudra attendre mai 1994 pour une inauguration officielle.

La profondeur du Tunnel sous la Manche serait de 40 à 50 mètres sous le niveau de la mer, soit la hauteur d’un immeuble de 13 à 15 étages environ.

Il a fallu placer environ 200 kilomètres de rails dans et autour du Tunnel, dont 100 kilomètres dans les tunnels eux-mêmes (le reste a servi à desservir les terminaux en France et en Angleterre qui permettent d’accéder au Tunnel). Il y a en moyenne 320 trains et navettes par jour qui les empruntent, c’est une fréquence voisine de celle du RER parisien !

Qu’est devenue la terre sortie du Tunnel ?

Retirer des millions de mètres cube de terre, c’est bien… mais que fait-on de cette terre ensuite ?

Eh bien, les Anglais l’ont utilisée pour aménager la zone située au pied de Shakespeare Cliff, une falaise qui aurait inspiré Le Roi Lear de Shakespeare (elle se trouve non loin du port de Douvres). Les Français ont quant à eux opté pour une colline !

Le Tunnel sous la Manche n’est pas le premier essai

Les idées de tunnels entre la France et l’Angleterre ont commencé à germer très tôt. Après bien des projets avortés, c’est finalement en 1876 qu’un Français (Alexandre Lavalley) et un Anglais (Sir Edward Watkin) ont décidé de se lancer. Un petit bout de tunnel « test » a été creusé en Angleterre, dans le Kent, sur une longueur de 1.9 km… tandis que la même chose avait lieu en France, à Sangatte, sur une longueur de 1.7 km. Un essai vite abandonné car les Anglais craignaient à l’époque qu’un tel tunnel ne représente une menace pour leur sécurité nationale.

Si vous parlez anglais, vous pouvez lire la passionnante histoire de cette première tentative de Tunnel sous la Manche. Il reste encore aujourd’hui des traces de ce premier tunnel (cf ces photos sur Flickr).

Le « Chunnel », ça vous parle ?

Quand le Tunnel sous la Manche a vu le jour, certains journalistes anglais trouvaient que le nom de « Channel Tunnel » était trop complexe. Ils croyaient dur comme fer que les Anglais allaient tous l’abréger en « Chunnel » et on a ainsi vu fleurir dans la presse de nombreux articles parlant du Chunnel. Un nom qui est vite tombé dans l’oubli !

Dans une navette du Tunnel sous la Manche
Dans une navette du Tunnel sous la Manche

Miaou

Le Tunnel sous la Manche est aussi populaire car il permet le transport des animaux, contrairement à l’Eurostar à bord duquel nos compagnons à quatre pattes ne peuvent pas voyager. 71% des animaux entrant au Royaume-Uni passeraient d’ailleurs par le Tunnel sous la Manche selon les dernières études !

Le trajet est payant pour les chiens, chats et furets mais gratuit pour les autres animaux (rongeurs, reptiles, oiseaux). Vos animaux peuvent rester avec vous pendant toute la traversée et les chiens d’assistance aux personnes handicapées voyagent gratuitement.

Le programme d’Eurotunnel dédié aux animaux (« Pets Travel Scheme ») a été lancé en 2000 et a permis au total à plus d’un million de chiens & chats d’emprunter le Tunnel sous la Manche. Un voyage au poil, visiblement !

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Thèmes : Aller à Londres 

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6 commentaires sur “Tunnel sous la Manche : informations et petits secrets

  • Hisiger

    Bonsoir je suis claustrophobe, j’aimerais prendre le train mais je suis très angoissée à cause du tunnel

    Répondre à Hisiger
    • Marlène

      Bonjour, c’est moche ça :-/ Ça doit être très handicapant, malheureusement je ne peux pas du tout prévoir comment vous allez réagir. La durée de la traversée du Tunnel sous la Manche est d’environ 20 minutes. Ce qui pourrait vous aider, c’est peut-être de vous concentrer sur une activité pendant le passage dans le Tunnel (quitte à ce que ce soit un truc bête, comme le jeu Eurostar Odyssey qu’ils ont lancé l’été dernier, j’en parle dans mon article sur Eurostar, vers le bas)… ou de profiter de l’occasion pour marcher dans le train, aller faire un tour au bar, aller aux toilettes… histoire de faire passer le temps plus vite au lieu de rester à votre place à stresser.

      Vous pouvez aussi fermer le rideau… et fermer les yeux en écoutant de la musique pour faire plus facilement abstraction de la partie Tunnel. Vous pourriez aussi mentionner votre claustrophobie au personnel du train, je pense que vous ne seriez pas du tout la première personne claustrophobe à faire ce trajet… et si ça se trouve, le fait de discuter avec eux pendant ce passage du trajet vous aiderait aussi à vous concentrer sur autre chose.

      Répondre à Marlène
    • Brochard Severine

      Bonjour,
      j’ai pris le tunnel en EUrostar il y a qq annnées et je m’apprête à le reprendre. Ce qui m’a surpris c’est qu’on ne se rend absolument pas compte à quel moment on est « sous l’eau ». A un moment les lumières s’allument puis on prend le tunnel, le passage se fait tout en douceur (je crois qu’il y a vait aussi qq autres tunnels avant, comme quand on arrive en gare de Massy en TGV par exemple). 20 minutes avec un éclairage électrique, puis on ressort côté anglais, les transitions se font très bien.
      Bon voyage! Je le reprends fin avril, si vous avez des questions plus précises?

      Répondre à Brochard
    • Marlène

      Merci Séverine d’intervenir pour partager votre ressenti de voyageuse !

      Répondre à Marlène
  • drossart

    Quels sont les propriétaires du tunnel ?

    Répondre à drossart
    • Marlène

      Eurotunnel normalement. Mais plusieurs opérateurs exploitent le tunnel.

      Répondre à Marlène
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